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Explosión en refinería: impacto ambiental*

*Este artículo está basado en un trabajo académico del Dr. Juan Carlos Sánchez, PhD, quién nos lo envió y nos autorizó a parafrasearlo al estilo Patrulla Verde. Cualquier inexactitud u opinión no académica es nuestra entera responsabilidad.

“Las explosiones de gas en las refinerías de petróleo son poco frecuentes”, según nos cuenta nuestro asesor y amigo, Dr. Juan C. Sánchez, experto en energía y en cambio climático, Premio Nobel venezolano (2007). La razón es que hoy en día contamos con sistemas automáticos de prevención para avisar y reducir las fugas de gas.

Cuando se construye una refinería hay que cumplir con estrictas normas de seguridad de organismos internacionales y nacionales (COVENIN, en el caso de Venezuela), y eso, además del mantenimiento periódico y reemplazo de componentes en cuanto se necesite, garantiza el buen funcionamiento de la planta. Además, los mecanismos de seguridad se prueban muchas veces para garantizar que sean confiables a la hora de una emergencia.

Lee entre líneas…

¿Cómo ocurren las explosiones?

Depende del gas, pero digamos que es propano, butano o una mezcla de ambos, como en el caso de los tanques de Amuay. Una vez que existe una fuga importante, que ya aclaramos es remoto si se sigue la norma, esa mezcla de gases queda a ras de piso pues pesa más que el aire, se mezcla con él, se extiende y apenas un chispazo o una llama produce una explosión inmediata. Y ya vimos en nuestros televisores las dimensiones pavorosas que tiene esa onda expansiva.

En este punto, conocemos y lamentamos profundamente el impacto de un accidente semejante, empezando por el humano, y seguimos sin entender por qué había asentamientos como el cuartel de la Guardia Nacional en una zona demasiado cercana a los tanques. Conocemos el impacto físico a la planta, a las casas, vehículos y a los negocios vecinos, al punto que más de 200 familias tuvieron que abandonar sus hogares en ruinas. Hoy el Dr. Sánchez nos explica un tercer impacto de una fuga y explosión semejante:

Impacto ambiental

El tamaño del área afectada depende del tipo de gas, su concentración, la manera en que estén ubicados los tanques dentro de la refinería y la velocidad con que se desplaza el frente de llamas1.

El impacto más evidente es la destrucción de las infraestructuras afectadas, muchas veces convertidas en torres de escombros, y de la vegetación quemada instantáneamente por la onda expansiva. Si, además, es esa área hay depósitos de sustancias químicas, éstas se diseminan y pudieran agregarle el factor tóxico al desastre. Por esto el protocolo indica que las sustancias químicas deben almacenarse lejos de gases y líquidos inflamables.

Hoy en día se puede estimar el alcance que tendría una explosión a través de simulaciones, y así determinar con antelación qué áreas deben permanecer libres de actividad humana y qué espacios sensibles deben tener especial protección ambiental.

Si las llamas alcanzan algún depósito de hidrocarburos líquidos es muy probable que éste se incendie, y la cosa se complica. Se contamina el aire debido a la nube gruesa y oscura que producen los hidrocarburos en combustión, una nube que es distinta dependiendo de lo que se queme, pero que siempre contiene hollín (carbono pulverizado), alquitrán y cenizas2 (material inorgánico pulverizado no quemado), que son las que oscurecen la nube y su contenido puede ser hasta 400 veces mayor que el de las emisiones de un vehículo, y otros componentes tóxicos.

Si se trata de un hidrocarburo más pesado como el fueloil, es peor todavía, pues el humo tendrá compuestos de azufre y de metales pesados (vanadio, níquel) en las cenizas3. También habrá hidrocarburos poli-aromáticos (PAH en inglés) muchos de los cuales son tóxicos para el ser humano y para el ambiente4.

La nube tóxica se dispersa en un área considerable regando partículas contaminantes a su paso:

El impacto ambiental más relevante es el ocasionado por la deposición de esas partículas, porque aparte de ocasionar problemas respiratorios y cardiopatías en las personas, altera los ciclos químicos y de nutrientes en los suelos y aguas superficiales. Por ejemplo, la deposición de partículas con contenido de azufre puede cambiar el equilibrio de los medios acuáticos, hacerlos más ácidos, lo que afecta a sus habitantes. Algunas partículas al depositarse en las hojas de los árboles y cultivos pueden también ocasionar la necrosis e interferir con el metabolismo de las plantas5. Las partículas también ensucian y erosionan materiales y edificaciones.

El segundo impacto ambiental de consideración es la diseminación de los PAH, tanto en el suelo como en los cuerpos de agua, pues puede ocasionar alteraciones genéticas, bioquímicas o fisiológicas en diversas especies, incluso poner en riesgo su supervivencia y eficacia biológica en las áreas expuestas6. Por supuesto, suelos y aguas cercanos a la refinería son los más afectados.

Para evaluar la gravedad de los daños es necesario hacer un muestreo serio, y sólo a partir de los resultados se sabrá si existe algún riesgo de salud por el consumo de especies marinas y/o si el ecosistema resultó alterado.

Otros impactos ambientales, como la lluvia ácida es poco probable que ocurra porque se supone que la emisión es temporal.

Una curiosidad: las emisiones totales de la quema de un tanque de almacenamiento con 100.000 barriles de nafta son equivalentes a las que generan todos los carros de Caracas en dos días.

Gracias Profe por enviarnos su trabajo académico y permitirnos parafrasearlo.

Fuentes:

Dr. Juan Carlos Sánchez, PhD en Ciencias Ambientales del Institut National des Sciences Appliquées de Toulouse, Francia. Profesor de la Facultad de Ingeniería. Universidad Central de Venezuela.

Bjerketvedt, D., Bakke, J and Van Wingerden K. Gas Explosion Handbook. http://www.gexcon.com/handbook/GEXHBcontents.htm

Referencias:

1.     Cook, T., Glynn, R. et al. 2010. Construction of Petrochemical, Oil & Gas Processing Plants. IMIA Conference. Berlin 2010.

2.     Rockwool Firesafe Insulation. Fire means pollution. http://www.rockwool.com/fire+safety/pollution

3.     Fingas, M., Mullin, J., Schutz, S., Turpin, R., Hiltabrand, R. et al. 1999. Studies of Emissions of Oil Fires. #133, 1999 Interntional Oil Spill Conference.

4.     Mercado, F. Hidrocarburos Poliaromaticos. Publicación de la Facultad de Estudios Superiores. Zaragoza-Universidad Nacional Autónoma de México. México D.F. http://www.bvsde.ops-oms.org/bvstox/fulltext/toxico/toxico-04a19.pdf

5.     Cormis, L., et Bonte, J. Les Effets du Dioxyde de Soufre sur les Végétaux Supérieurs. Institut National de la Recherche Agronomique. Masson. Paris.

6.     Impacto ambiental de los hidrocarburos y recuperación de los ecosistemas. Ministerio de Agricultura, Alimentación y Medio Ambiente de España. http://www.magrama.gob.es/es/costas/temas/proteccion-del-medio-marino/la-contaminacion-marina/impacto_ambiental.aspx

Fotos :

csmonitor.com

elmundo.com.ve

talcualdigital.com

6topoder.com

noticiasvenezuela.org

 

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